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Rosetta scopre cometa che contiene gli ingredienti per la vita

Scritto da Redazione di Gaianews.it il 28.05.2016

Ingredienti fondamentali per l’origine della vita sulla Terra, tra cui l’amminoacido semplice glicina e il fosforo, un componente chiave per la formazione di DNA e di membrane cellulari, sono stati scoperti sulla cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko  dalla sonda Rosetta.

Rosetta

La cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Crediti ESA

La possibilità che le molecole d’acqua e organiche siano state portate sulla Terra primordiale attraverso impatti di oggetti come asteroidi e comete è stata a lungo oggetto di un importante dibattito tra gli scienziati.

Anche se lo strumento ROSINA di Rosetta aveva mostrato una differenza significativa nella composizione tra l’acqua contenuta dalla cometa 67P / C-G e quella sulla Terra, ora lo stesso strumento ha dimostrato che, anche se le comete non hanno giocato un grande un ruolo nella fornitura di acqua come una volta si pensava, certamente potrebbero avere il potenziale per aver rifornito di ingredienti per la nascita della vita la neonata Terra.

Mentre più di 140 diverse molecole sono già state identificate nel mezzo interstellare, gli amminoacidi finora non erano stati rintracciati. Tuttavia, indizi sulla presenza dell’aminoacido glicina, un amminoacido biologicamente importante che si trova comunemente nelle proteine, sono stati trovati durante la missione Stardust della NASA che ha volato vicino alla cometa Wild 2 nel 2004, ma la contaminazione terrestre dei campioni di polvere raccolti durante l’analisi non poteva essere esclusa. Ora, per la prima volta, rilevamenti ripetuti di Rosetta nell’atmosfera rarefatta della cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko non lasciano più dubbi.

La prima rilevazione è stata effettuata nel mese di ottobre 2014, mentre la maggior parte delle misure sono state prese nel corso del perielio nell’agosto 2015 – quando durante il massimo avvicinamento della cometa al Sole lungo la sua orbita era in atto il degassamento più forte. “Questa è la prima rilevazione inequivocabile dell’amminoacido glicina nella rarefatta atmosfera della una cometa”, dice Kathrin Altwegg, principale studioso dello strumento ROSINA chelavora all’Università di Berna ed è autore principale dello studio. I risultati sono ora pubblicati su Science.

La glicina è molto difficile da rilevare a causa della sua natura non reattiva: sublima a poco meno di 150 °C, il che significa che è poco rilasciato come gas dalla superficie o dal sottosuolo della cometa a causa delle sue basse temperature. “Vediamo una forte correlazione tra glicina e polvere, il che suggerisce che probabilmente essa è stata rilasciata dal mantello ghiacciato, forse insieme ad altre sostanze volatili”, dice Altwegg. Allo stesso tempo, i ricercatori hanno anche rilevato molecole organiche metilammina e etilammina, che sono precursori nella formazione di glicina. A differenza di altri aminoacidi, la glicina è l’unico che ha dimostrato di essere in grado di formarsi senza acqua liquida. “La presenza simultanea di metilammina e etilammina, e la correlazione tra polvere e glicina, suggerisce anche come si è formata la glicina,” dice Altwegg.

Un altro rilevamento eccitante di ROSINA ed una prima volta assoluta su una cometa è il fosforo. Si tratta di un elemento chiave in tutti gli organismi viventi e si trova nella struttura di DNA e RNA.

“La moltitudine di molecole organiche già individuate da ROSINA e l’entusiasmante conferma di ingredienti fondamentali come la glicina e fosforo, conferma la nostra idea che le comete hanno il potenziale per aver fornito molecole chiave per la chimica prebiotica”, dice Matt Taylor, Rosetta progetto scienziato ESA Agenzia spaziale europea. “Dimostrare che le comete sono serbatoi di materiale biologico primitivo all’interno del sistema solare era uno degli obiettivi principali della missione Rosetta, e siamo soddisfatti di questo risultato.”

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