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Ghiaccio artico ai minimi, comparato con la recente storia geologica

Scritto da Redazione di Gaianews.it il 11.06.2010

C’è meno ghiaccio oggi nel Mare Artico che in qualsiasi altro momento della storia geologica recente. Questa è la conclusione di un gruppo internazionale di ricercatori, che hanno elaborato la prima storia completa del ghiaccio artico.

Per decenni, gli scienziati hanno cercato di raccogliere campioni di sedimenti dall’impervio fondale del Mare Artico, per scoprire come l’Artico era in passato. Il loro obiettivo ultimo era quello di dare una prospettiva di lungo termine per la perdita di ghiaccio che vediamo oggi.

Ora, nel prossimo numero della rivista Quaternary Science, un team guidato dalla Ohio State University ha riesaminato i dati del passato e del corso di studi – quasi 300 in tutto – e combinati a formare una visione d’insieme della storia del clima che risale a milioni di anni.

“La perdita di ghiaccio che vediamo oggi – la perdita di ghiaccio che è iniziata all’inizio del 20° secolo e ha accelerato nel corso degli ultimi 30 anni – sembra essere senza pari per almeno le ultime migliaia di anni”, ha detto Leonid Polyak, uno scienziato del Byrd Polar Research Center presso la Ohio State University. Polyak è autore principale  della ricerca e di una precedente relazione che lui e i suoi coautori hanno preparato per il Programma per lo Studio del Cambiamento Climatico degli Stati Uniti (US Climate Change Science Program).

I satelliti sono in grado di fornire misure dettagliate di quanto ghiaccio ci sia ora nel Polo Nord, ma le carote di sedimenti sono come dei reperti fossili della storia del Mare Artico, ha spiegato.

“Le carote di sedimenti sono essenzialmente la registrazione dei sedimenti che si depositarono sul fondo del mare, strato dopo strato, e registrano le condizioni del sistema durante il periodo di tempo in cui si formarono. Quando guardiamo con attenzione ai vari prodotti chimici e alle componenti biologiche dei sedimenti, e come il sedimento è distribuito – a quel punto, con le nostre capacità e un pizzico di fortuna siamo in grado di ricostruire le condizioni al momento in cui il sedimento è stato depositato”.

Ad esempio, gli scienziati possono cercare un marcatore biochimico che è legato ad alcune specie di alghe che vivono solo nel ghiaccio. Se questo indicatore è presente nel sedimento, significa che quella zona era probabilmente ricoperta di ghiaccio al’epoca di formazione del sedimento. Gli scienziati chiamano questi  marcatori  i “proxy” (letteralmente, i delegati) per la cosa che realmente si vuole misurare – in questo caso, l’estensione geografica del ghiaccio in passato.

Pur riconoscendo  che la perdita della superficie di ghiaccio è importante, Polyak dice che questo dato non è in grado di rivelare un fatto ancora più importante: come il volume totale di ghiaccio – lo spessore medio per l’area occupata – è cambiato nel tempo.

“Sotto la superficie, il ghiaccio può essere spesso o sottile. Le tecniche satellitari più recenti e le osservazioni sul campo ci permettono di vedere che il volume di ghiaccio si sta riducendo molto più velocemente rispetto alla sua area di oggi. Il quadro è molto preoccupante. Stiamo perdendo ghiaccio molto velocemente,” ha detto.

“Forse in futuro riusciremo a sviluppare proxy per capire per lo spessore del ghiaccio. Ma finora, solo guardando la superficie del ghiaccio, è molto difficile “.

Per rivedere e combinare i dati provenienti da centinaia di studi, lui e i suoi collaboratori hanno dovuto combinare le informazioni su molti proxy differenti con le osservazioni recenti. Hanno cercato delle sequenze particolari nei dati proxy che si incastrano come pezzi di un puzzle.

La loro conclusione: l’attuale dimensione del ghiaccio artico è al suo punto più basso per almeno gli ultimi mille anni.

Mano a mano che gli scienziati effettuano nuovi carotaggi di sedimenti nel Mare Artico, Polyak e i suoi collaboratori vogliono determinare con maggior dettaglio lo spessore del ghiaccio non solo degli ultimi millenni, ma ancora più indietro.

Durante l’estate del 2011, sperano di trarre sedimenti dal fondo del Mare di Chukchi, a nord dello Stretto di Bering tra Alaska e Siberia. Le correnti provenienti dal Pacifico settentrionale portano calore che potrebbe giocare un ruolo importante per lo scioglimento del ghiaccio in tutto l’Artico, quindi Polyak si aspetta che le tracce fossili in questa particolare zona si riveleranno molto importanti. Spera, in particolare, che il carotaggio riveli una dettagliata storia dell’interazione tra le correnti oceaniche e il ghiaccio.

“Più avanti in questa missione, quando ci avventureremo nella parte centrale del Mare Artico, mireremo a raccogliere carote di ghiaccio e sedimenti che vanno anche più indietro nel tempo”, ha detto. “Se potessimo andare fino a un milione di anni indietro, sarebbe perfetto.” (fonte Ohio State Uni., di Pam Frost Gorder)

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